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P. Jean-Baptiste Kikwaya, SJ, Astonome de l'Observatoire du Vatican P. Jean-Baptiste Kikwaya, SJ, Astonome de l'Observatoire du Vatican  (JP Bodjoko, SJ/Vaticannews)

L’Eglise et les missions Apollo

A l’occasion de la célébration des 50 ans de la réussite de la mission Apollo 11, le Père Jean-Baptiste Kikwaya, jésuite originaire de la République Démocratique du Congo, et astronome de l’Observatoire du Vatican, au siège de Tucson, dans l’Etat d’Arizona aux Etats-Unis d’Amérique, nous a parlé de la relation de l’Eglise avec les missions Apollo.

Armella Muhimpundu – Cité du Vatican
En évoquant particulièrement la mission Apollo 8, le Père Kikwaya a affirmé les bonnes relations qui ont toujours existé entre l’Eglise et les missions Apollo. Parlant notamment de la mission Apollo 8, celle-ci avait pour objectif de faire le tour de la lune pour l’observer et avoir une idée de comment y envoyer l’homme. C’était aussi l’occasion de prendre la première photo de la terre depuis l’espace. Quand les astronautes de cette mission sont revenus sur la terre, l’un d’eux, Frank Baumann, a rendu visite au Pape Paul VI, en février 1969, et lui a remis cette photo historique. Cette dernière se trouve actuellement à l’Observatoire du Vatican.
Le « petit pas » d’Armstrong sur la lune
En rapport avec la célébration des 50 ans de la réussite d’Apollo 11, le Père Kikwaya, a notamment expliqué la particularité de cette 11ème mission : elle a été la première qui a permis aux astronautes de poser pied sur la lune. « C’est un petit pas pour un homme, un bond de géant pour l’humanité », avait dit Neill Armstrong, le premier astronaute à marcher sur la lune. Ce dernier a ramené sur terre des roques lunaires. La mission de la NASA à cette époque-là était de d’offrir à chaque allié des Etats-Unis d’Amérique, un caillou lunaire, comme preuve de cette expédition. C’est dans ce sens que l’on a aussi fait parvenir un morceau de roque lunaire au Vatican.
En outre, il y a un fait qui démontre comment le Vatican suivait de près la mission d’Appollo 11 : Quand Armstrong posa son pied sur la lune, le Pape Paul VI, qui suivait l’événement de l’Observatoire du Vatican à Castel Gandolfo, adressa un message aux trois astronautes, Neil Armstrong, Edwin Aldrin et Michael Collins : « Honneur, salut, et bénédiction à vous, conquérants de la Lune », avait-il dit.
Les autres missions d’Apollo
Le Père Kikwaya a en outre parlé de la particularité de la mission Apollo 17 par rapport à l’Eglise. En effet, au cours de cette mission, le Vatican avait confié son drapeau aux astronautes. Ces derniers ont atterri sur la lune avec ce drapeau, puis l’ont ramené au Vatican, après leur retour sur la terre, avec d’autres roques lunaires recueillis dans cette expédition. Ce drapeau se trouve aussi à l’Observatoire du Vatican.

Le Père Jean-Baptiste Kikwaya, SJ, au micro de Armella Muhimpundu
26 juillet 2019, 11:43